Van sidekick tot held

Life, Animated gaat over Owen Suskind, een autistische Amerikaanse twintiger die op het punt staat op kamers te gaan. Met behulp van Disney-films en de Interrotron weet regisseur Roger Ross Williams diep in Owens wereld door te dringen.

Iemand interviewen die geen oogcontact maakt en het moeilijk vindt stil te zitten, is nogal een uitdaging. De Interrotron, een beeldschermconstructie bedacht door documentairemeester Errol Morris, bleek voor Owen de perfecte uitkomst. ‘Anders zou hij door de kamer gaan zwerven’, vertelt regisseur Williams, ‘maar dankzij de Interrotron konden we via een scherm communiceren. Hij zat veilig in zijn eigen kamer; ik in die ernaast.’

Owen houdt van beeldschermen. De Disney-films die hij van jongs af aan verslindt, helpen hem de wereld te begrijpen. ‘Omdat hij wordt betoverd door het scherm, vond hij het fantastisch mij daarop te zien. En doordat de camera in het scherm zit, kijkt hij het publiek recht aan.’ Tussendoor laat Williams Owen naar Disney-fragmenten kijken, zodat we zien hoe liefdevol Owen tegen ze praat. ‘De bedoeling is dat het publiek langzaam wordt opgenomen in Owens briljante geest, zodat je hem beter gaat begrijpen en empathie voor hem krijgt. Uiteindelijk snap je hopelijk hoe rijk zijn wereld van Disney-sidekicks is.’

Lang en gelukkig

Herkenbaar zijn de gevoelens in elk geval. Zo is Owen vreselijk gefrustreerd als zijn vriendin het heeft uitgemaakt. Wat is er gebeurd met: en ze leefden nog lang en gelukkig?! Het is niet eerlijk! ‘Owen is heel puur. Hij heeft dat filter niet waardoor wij ons inhouden, omdat we bang zijn wat anderen van ons denken. Liegen lukt hem bijvoorbeeld ook niet. Als we hem vroegen nog een keer door de deur te lopen omdat de opname niet gelukt was, dan weigerde hij. Hoezo?, zei hij dan. Dat heb ik toch al gedaan?’

Williams werkte jarenlang samen met Owens vader, Ron Suskind, aan een nieuwsprogramma op ABC. ‘Owen wilde zelf graag dat zijn verhaal werd vastgelegd, omdat mensen hem niet zagen zoals hij is. Hij omschreef zichzelf als een ongepolijste diamant. Ron heeft toen een boek over hem geschreven en ik maakte de film Life, Animated. Het is een verslag van Owens heroïsche reis. Inmiddels ziet hij zichzelf als vertegenwoordiger van alle autisten zonder stem. Er komen ontzettend veel autisten van zijn leeftijd naar de film, die zeggen: jij bent onze held. We hadden nooit gedacht dat Owen dat zo zou omarmen. Hij is echt van een sidekick een held geworden.’

Naar boven